Chicxulub 소행성 충돌로 인해 햇빛을 차단하는 먼지가 공룡 멸종을 초래했습니다.

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먼지, 15년 동안 ‘충격 겨울’ 지속했을 수도

eva_mask/Shutterstock

6600만년 전 거대한 소행성이 지구에 충돌했을 때, 분쇄된 암석에서 나온 먼지 구름이 15년 동안 태양을 차단했습니다. 새로운 연구에 따르면, 이 먼지가 비조류 공룡과 다른 많은 종들을 멸종시킨 대량 멸종의 주요 원인이었을 수 있다는 것이 밝혀졌습니다.

Chicxulub 충격기는 막대한 양의 규산염 먼지와 함께 황 기반 가스 기둥을 대기 중으로 배출했습니다. 그 충격은 또한 지구 전역에 산불을 일으켰고, 그을음과 이산화탄소를 대기 중으로 방출했습니다.

얼마 지나지 않아 세계는 지구상 생물종의 75%를 멸종시키는 ‘충격 겨울’에 빠졌습니다.

브뤼셀에 있는 벨기에 왕립천문대의 Cem Berk Senel은 “이 연구에 따르면 칙술루브의 대량 멸종은 주로 전 세계 산불로 인한 황산 가스 배출이나 그을음 주입에 의해 좌우됐다”고 말했습니다.

그러나 이전 연구에서는 규산염 먼지도 영향을 미칠 수 있는지 여부를 고려하지 않았다고 그는 말했습니다.

추가 조사를 위해 Senel과 그의 동료들은 Chicxulub 충돌 당시 노스다코타 지역에 퇴적된 미세한 물질을 분석했습니다. 연구팀은 입자의 직경이 0.8~80마이크로미터 범위에 있고 평균 크기는 2.88마이크로미터라는 사실을 발견했습니다.

이 정보를 기후 모델에 적용한 결과, 연구팀은 황 가스가 초기에 햇빛을 차단하여 지구 냉각의 주요 원인이라는 것을 발견했습니다. 그러나 이 가스들은 주변에만 붙어 있었습니다. 약 8년 동안 대기 중에 있었습니다.

한편, 규산염 먼지는 충돌 후 15년 동안 공기 중에 남아 있었는데, 이는 규산염 먼지가 지구의 겨울을 유지하는 데 큰 역할을 했음에 틀림없다는 것을 시사합니다. 연구자들은 먼지만으로도 지구 표면 온도가 15°C 떨어지는 데 기여했으며 이 효과는 처음 몇 년 후에 점차 약화된다는 것을 발견했습니다.

또한 먼지는 식물과 식물성 플랑크톤의 광합성에 사용되는 빛의 파장을 차단하는 데 있어서 황 가스보다 더 효과적이었습니다.

Senel은 “오직 실리카 먼지만이 충돌 후 오랫동안 광합성을 차단했습니다.”라고 말했습니다. 이로 인해 많은 종의 식량이 부족해 육지와 바다에서 일련의 멸종이 발생했습니다.

Senel과 그의 동료들은 이제 훨씬 더 오랜 기간 동안 소행성 충돌이 기후에 미치는 영향을 연구하기를 희망하고 있습니다. “가장 큰 대량멸종 사건 이후 생명체에게 무슨 일이 일어났는지 밝혀내야 할 큰 질문이 아직도 너무 많습니다.”라고 그는 말합니다.

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